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« LarvalBot », un robot pour repeupler les récifs endommagés de la Grande Barrière de corail

Les sci­en­tifiques aus­traliens de l’université du Queens­land ont élaboré un drone sous-marin Lar­val­Bot pour faciliter le repe­u­ple­ment des zones rav­agées de la Grande Bar­rière de corail. En rai­son du réchauf­fe­ment cli­ma­tique, des sur­faces impor­tantes de la Grande Bar­rière ont con­nu un blan­chisse­ment en masse de coraux dû à la dis­pari­tion des zoox­an­thelles, les algues vertes, avec lesquelles ils vivent en sym­biose. La vague de chaleur de 2016 a ain­si entraîné la mort de 30 % des mas­sifs coral­liens. C’est à par­tir de cette péri­ode que des mesures sont pris­es pour la con­ser­va­tion de la Grande Bar­rière. Les sci­en­tifiques de la South­ern Cross Uni­ver­si­ty com­men­cent alors à recueil­lir des œufs de coraux et du sperme lors de la ponte annuelle de novem­bre. Par la voie de la fécon­da­tion in vit­ro, les sci­en­tifiques réus­sis­sent à obtenir un mil­lion de larves de coraux.

En 2018, en asso­ci­a­tion avec les équipes de l’université tech­nique du Queens­land, les chercheurs, sous la direc­tion du pro­fesseur Matthew Dun­babin, vont procéder encore une fois à la repro­duc­tion des larves, mais à l’aide de la tech­nolo­gie de robo­t­ique per­me­t­tant une mul­ti­pli­ca­tion 100 fois plus impor­tante des larves de coraux.

Deux ou trois robots Lar­val­Bot vont pou­voir dis­sémin­er pro­gres­sive­ment les larves de coraux sur les récifs morts, ce qui leur per­me­t­tra de s’installer et de se trans­former en polypes coral­liens ou en bébés coraux. L’un pou­vant trans­porter 200 000 et l’autre 1,2 mil­lion de larves, ces robots semi-autonomes pour­ront cou­vrir une sur­face de 1 500 m² par heure. Les nou­velles colonies pour­ront se repro­duire dans trois ans pour con­tin­uer leur cycle de vie naturelle.

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