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L’insuccès de la centrale solaire thermodynamique américaine

Con­stru­ite pour un coût d’un mil­liard de dol­lars (env­i­ron 895 mil­lions d’euros) et mise en ser­vice en 2015, la cen­trale solaire Cres­cent Dunes, située près de Tonopah, dans le Neva­da, aux États-Unis, ambi­tion­nait de devenir la plus grande cen­trale ther­mo­dy­namique du monde.

Le pro­jet, lancé en 2011, a été porté par la start-up améri­caine Solar­Reserve et appuyé par le sou­tien pub­lic et privé. Mis­ant sur une inno­va­tion tech­nologique promet­teuse totale­ment neu­tre en CO2, les por­teurs du pro­jet ne soupçon­naient pas qu’elle allait bien­tôt être dépassée.

Cette cen­trale d’une puis­sance de 110 MW com­prend 10 347 héliostats qui col­lectent et con­cen­trent l’énergie ther­mique du soleil pour chauf­fer du sel fon­du qui coule à tra­vers une tour d’énergie solaire d’environ 200 mètres de hau­teur. Chaque hélio­stat est com­posé de 35 facettes de miroir d’environ 1,8 m de côté, ce qui représente une sur­face totale de près de 1,2 mil­lion de mètres car­rés. Le sel fon­du cir­cule de la tour vers un réser­voir de stock­age, où il est ensuite util­isé pour pro­duire de la vapeur et de l’électricité pen­dant jusqu’à dix heures, y com­pris en soirée et lorsque la lumière directe du soleil n’est pas disponible.

En octo­bre dernier, Cres­cent Dunes a per­du son seul client, NV Ener­gy, pour défaut de pro­duc­tion de la quan­tité d’électricité prévue par le con­trat et a donc dû être totale­ment arrêtée. En effet, la cen­trale, restée en arrêt plusieurs fois à cause de prob­lèmes tech­niques, n’a réus­si à pro­duire que 40 % de la puis­sance espérée en 2018, la seule année de pro­duc­tion con­tin­ue. De plus, le coût de l’électricité pro­duite était devenu trop élevé par rap­port aux autres types de pro­duc­tion d’énergie solaire (env­i­ron 0,20 $/kWh, con­tre 0,05 à 0,10 pour l’énergie solaire photovoltaïque).

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