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Découverte d’immenses ressources en terres rares au large du Japon

Dev­enues l’or noir du XXIe siè­cle, les ter­res rares désig­nent un groupe de dix-sept métaux aux pro­priétés voisines com­prenant le scan­di­um, l’yt­tri­um et les métaux de la famille des lan­thanides. Exploitées depuis les années 1940, leur util­i­sa­tion est aujour­d’hui indis­pens­able à la fab­ri­ca­tion des objets high-tech (smart­phones, ordi­na­teurs…) et à la tran­si­tion énergé­tique (éolien, solaire, véhicules élec­triques). Elles con­stituent des matières pre­mières stratégiques, alors même que 90 % de la pro­duc­tion mon­di­ale sont aujour­d’hui extraits en Chine. Or des chercheurs japon­ais auraient récem­ment décou­vert dans les fonds marins de l’océan Paci­fique la plus grande réserve mon­di­ale de ter­res rares. Située dans une zone de 2 500 km² près de l’île de Mina­mi­tor­ishi­ma, à quelque 2 000 km au sud-est de Tokyo, cet immense gise­ment serait con­tenu dans des boues prélevées à plus de 5 000 m de profondeur.

Exploita­bles « dans un futur proche » selon les auteurs de cette décou­verte, ces nou­velles ressources per­me­t­traient de cou­vrir plusieurs siè­cles de demande mon­di­ale tout en remet­tant en cause la dépen­dance envers la Chine. Une sit­u­a­tion extrême­ment prof­itable au Japon, dont l’in­dus­trie élec­tron­ique est un gros con­som­ma­teur de ter­res rares, et qui, en 2010, avait dû céder face à la Chine lors d’une bataille diplo­ma­tique entre les deux pays dans le cadre d’un dif­férend ter­ri­to­r­i­al mar­itime, la Chine menaçant alors le Japon d’un embar­go sur ses livraisons de ter­res rares.

Texte : Héloïse Flamant
Pho­to : Geomar

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